No pavimentemos el paraíso: Los árboles ayudan a los niños en su desarrollo

Los autores de un nuevo estudio sobre 27.000 niños de Vancouver (Canadá), concluyeron que los espacios verdes, especialmente los bosques, ayudan a niños en su desarrollo durante la primera infancia , mientras que el pavimento puede ser perjudicial.

Los espacios verdes favorecen el desarrollo de los niños mejor que el pavimento, y los espacios arbolados son más beneficiosos que las zonas con solo hierba, según el estudio.

Los autores del estudio, que aparece en el número de mayo de Environment International, investigaron la relación entre la exposición a la vegetación en las primeras etapas de la vida y el desarrollo infantil en una cohorte de nacimiento basada en la población de Vancouver.

No sólo analizaron los espacios verdes, sino también qué tipo de espacios verdes eran más beneficiosos: los árboles o la hierba.

Su hipótesis era que habría una asociación positiva entre la cubierta vegetal (espacio verde) y el desarrollo infantil.

También plantearon la hipótesis de que la asociación con el desarrollo infantil variaría según el tipo de vegetación.

El estudio se llevó a cabo en la zona metropolitana de Vancouver, la tercera área metropolitana más grande de Canadá, con más de 2,5 millones de habitantes.

La geografía de Vancouver es muy variada, ya que abarca desde zonas edificadas de alta densidad y zonas suburbanas de baja densidad hasta terrenos agrícolas y bosques no urbanizados.

Los investigadores evaluaron las calificaciones de los maestros del Instrumento de Desarrollo Temprano (EDI) de los niños de jardín de infancia, que se completaron en la primavera de los años académicos 2005-2006 a 2010-2011, cuando los niños tenían, en promedio, 5 años y medio.

El EDI es un cuestionario desarrollado por el Dr. Dan Offord y la Dra. Magdalena Janus en el Centro Offord de Estudios del Niño de la Universidad McMaster. El cuestionario, de 103 ítems, lo rellenan los maestros de jardín de infancia en la segunda mitad del curso escolar y mide la capacidad de los niños para cumplir las expectativas de desarrollo adecuadas a su edad en cinco ámbitos generales.

Los autores del estudio evaluaron el entorno cercano a los hogares de los niños utilizando un mapa de la cubierta del suelo de Metro Vancouver derivado de una combinación de imágenes de alta resolución espacial de RapidEye de 2014 y datos de escaneo láser aéreo.

Los datos sobre las puntuaciones del EDI de los niños y la cubierta vegetal cercana a sus hogares se vincularon mediante los códigos postales residenciales de seis dígitos de los niños, que se registraron en cada contacto con el sistema sanitario.

Según los investigadores, el código postal es un identificador geográfico habitual en los estudios epidemiológicos medioambientales canadienses y suele corresponder a una manzana o a un solo edificio de varias unidades en zonas urbanas.

Los autores descubrieron que la exposición residencial a los espacios verdes en la primera infancia puede mejorar el desarrollo infantil.

Los autores señalaron que sus resultados son coherentes con investigaciones anteriores que mostraban que el acceso residencial y la exposición a los espacios verdes están asociados a un mejor desarrollo.

El efecto fue pequeño pero significativo, lo que concuerda con investigaciones anteriores que mostraban que los factores socioeconómicos de la familia y el vecindario eran más importantes que las características del entorno para explicar la variación de las puntuaciones del IDE, pero que el entorno también tiene un impacto.

Los investigadores también descubrieron que la exposición a los espacios verdes puede reducir el riesgo de vulnerabilidad en el desarrollo, y que la reducción del riesgo de mala salud y desarrollo infantil mediante la exposición residencial a la vegetación ofrece importantes beneficios para la salud pública.

¿Tienen los niños derecho a la naturaleza? 

El estudio de Vancouver se suma a las pruebas de que el acceso a los espacios verdes beneficia el desarrollo de los niños y puede ayudar a prevenir la mala salud y el desarrollo de los niños vulnerables.

Sin embargo, se ha documentado que en las ciudades los espacios verdes pueden no estar distribuidos de forma equitativa, lo que lleva a cuestionar la justicia medioambiental.

De hecho, el acceso a los espacios verdes suele depender de los ingresos, las características étnico-raciales, la edad, el sexo, la discapacidad y otros factores.

Richard Louv, autor de "El último niño en el bosque", acuñó el término "trastorno por déficit de naturaleza".

En 2019, Louv escribió un artículo en el que describía un movimiento para codificar el derecho a la naturaleza en la Convención de las Naciones Unidas sobre los Derechos del Niño, uno de los pocos instrumentos de derechos humanos que hacen referencia al medio ambiente.

La Iniciativa de Ciudades Amigas de la Infancia pretende actualizar la Convención sobre los Derechos del Niño.

Según UNICEF, una ciudad amiga de la infancia es "una ciudad, pueblo o comunidad en la que las voces, las necesidades, las prioridades y los derechos de los niños son parte integrante de las políticas, los programas y las decisiones públicas".

Una ciudad amiga de la infancia también es un lugar donde los niños pueden "vivir en un entorno seguro y limpio con acceso a espacios verdes".


Fuente: The Defender. Don’t pave paradise: Trees help child thrive, study shows.